martes, 2 de octubre de 2007

Paralelos y Meridianos


Paralelos y Meridianos

Investigar y describir la Tierra ha requerido que los hombres se las ingenien para definir la ubicación de los objetos en el espacio. Imagínate que tuvieras que decirnos dónde vives sin mencionar el nombre de tu ciudad, tu barrio, tu calle ni nada por el estilo. ¿Cómo podemos saber nosotros dónde estás?

Desde Pitágoras hasta hoy mucho se ha evolucionado en este aspecto y distintos sistemas globales de posicionamiento han sido desarrollados. Entre ellos se encuentra el sistema de coordenadas basado en la latitud y la longitud , mediante el cual puede describirse la posición casi exacta en que estás en el planeta. Es decir, si nos das tu latitud y longitud podremos ubicarte en un mapa y descubrir finalmente la ciudad en que vives.

En la actualidad, utilizando una constelación de satélites, se ha conformado el sistema GPS (Global Positioning System) que permite que cualquier persona pueda, con un equipo especial, saber donde está parada. El GPS no sólo ha permitido simplificar esta tarea sino que además brinda un error de apenas unos pocos metros. Es decir que, no sólo podemos saber en que ciudad vives, sino que probablemente podamos ubicar tu manzana y hasta tal vez tu casa!!!

Ahora bien, te preguntarás que son exactamente. La latitud es la "distancia" hacia el norte o hacia el sur, medida desde el Ecuador en grados angulares. Y la longitud es la "distancia" hacia el este o hacia el oeste, medida en grados angulares desde el meridiano cero que pasa a través de la localidad de Greenwich (Inglaterra).

Pero ¿cómo es esto? ¿por qué se mide en ángulos y no en metros o kilómetros? ¿por qué van desde el 0º hasta el 90º? Bueno, esto puede ser un poco difícil de explicar porque se requieren algunos conocimientos de geometría. Para algunos será muy sencillo de comprender mientras que para otros puede ser un poco más complejo. Pero como nos gustan los desafíos vamos a intentarlo...

Un círculo tiene 360º (º significa grados). Si trazas dos líneas, una de arriba hacia abajo y otra desde un costado hacia el otro, habrás logrado 4 sectores iguales. Como si fueran cuatro porciones de una torta. No importa si se miden hacia un lado o hacia el otro, cada uno mide 90º porque 90º+90º+90º+90º=360º (que es lo mismo que decir 360º dividido 4).

Así pueden seguir dividiéndose en innumerable cantidad de sectores (porciones más pequeñas) que tendrán un valor en grados angulares. Cada punto que marques sobre el borde del círculo, e incluso su interior, puede medirse en grados si trazas una línea que lo una con el centro.

Ahora imagínate que en lugar de un círculo estás mirando un corte de la Tierra, como si alguien la hubiera dividido en dos partes iguales desde un polo hasta el otro.



Bueno, aquí también puedes trabajar con ángulos de la misma forma que antes. Si trazas una línea horizontal (acostada) que pase por el centro estarías marcando el grado 0 que es justamente el Ecuador. Si ahora dibujas una vertical (parada) verás que los extremos coinciden con los Polos Norte y Sur y que estos miden 90º.



Como ves, no es casualidad ya que esta Tierra ha sido cortada imaginariamente en 4 porciones de torta (360/4=90º). En lugar de contarse todos en el mismo sentido, se miden los ángulos desde el Ecuador hacia los polos. Entonces, cualquier punto sobre la superficie terrestre tiene una latitud que es el ángulo que se forma entre la línea del Ecuador y otra imaginaria que lo une al centro de la Tierra.

Pero sabes que la Tierra tiene volumen entonces ¿qué pasa si unes todos los puntos que tienen la misma latitud? Llegarías a tener una línea que da toda una vuelta a nuestro planeta. Eso es lo que llamamos un paralelo justamente porque se encuentra paralelo (=) al Ecuador. Así podríamos cortar la Tierra en innumerables rebanadas, cada una con un valor en grados.

Algunas de esas "rebanadas" tienen nombre. Fíjate en el gráfico de la izquierda y verás cuales son. Todos estos suelen estar marcados en los mapas que utilizas en la escuela.



Y ahora ¿qué pasa con la longitud? Bueno, también necesitamos trabajar con ángulos pero ahora nos imaginamos que han cortado a la Tierra por la línea del Ecuador. Desde arriba vemos un círculo que puede dividirse de la misma forma que antes y que, por lo tanto, también formará sectores con un determinado valor en grados.



Aquí el cero se encuentra en una localidad de Inglaterra llamada Greenwich. Por eso, una línea que va desde un polo hasta el otro, atravesando la superficie terrestre y pasando por ese lugar, es lo que se conoce como Meridiano de Greenwich. Su continuación del otro lado del planeta es el Antemeridiano.

Bueno, desde el 0º se miden los ángulos hacia el Este (tu mano derecha) y hacia el Oeste (tu izquierda) hasta encontrarse con el antemeridiano. Entonces la longitud se mide hasta 180º, es decir 360º dividido 2 o, lo que es lo mismo, 90º+90º.

Básicamente la Tierra se parecería a una naranja en la cual las uniones entre un gajo y otro son justamente los meridianos y los extremos, donde se cruzan todos, serían los Polos Norte y Sur.